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北區巴士傳奇2013

向市區出發 

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第 17 集 - 夢之書-荃葵的故事

主要講述路線 :
九巴 278P (1996-1998) / 278X (1998-)
九巴 278P (2002-)

在2004年《北區巴士傳奇》的278X故事推出後,不少巴士愛好者向筆者作出不少建設性的回應。在《北區巴士傳奇2006》,會採取一個與過去推出的十六集及上一版《北區巴士傳奇》有所不同的方式,介紹北區的皇牌路線278X。2012年的修訂版,加入了278X線車隊「增直」的經過。

這一集是「向市區進發!」系列的首個故事,連同下一集,將會有五條北區往來荃葵青的路線在本系列出場。 


Part I:夢之書

與荃葵區的「夢」
荃灣、葵涌是香港早期發展的新市鎮,也是最接近九龍市區的新市鎮之一。早在二十世紀六十年代,殖民地政府早已開發荃灣、葵涌,成為市區的「衛星城市」。

筆者的上半生可謂與荃灣、葵涌區結下不解之緣。筆者小時候在葵涌居住,即使十一歲開始因居住地方需要清拆需要遷往沙田,但卻沒有轉校。中學時代,筆者於荃灣區的中學就讀,對巴士的認識也多了。當升讀大學後,筆者與荃灣、葵涌的接觸便開始減少了。

當筆者就讀預科時(約1990年代),貫通荃葵與沙田的城門隧道已經通車,城門隧道巴士轉車站亦在相約時間已經啟用。當時的城門隧道巴士路線,服務範圍已達到馬鞍山及大埔區,但未達到當時被認為「偏僻」及「荒蕪」的北區。後來筆者有數次遊車河,才發現北區當時已有一定數量的新型屋,當時心想著一個「夢」:北區至荃灣、葵涌應有一定的巴士需求。

278P:夢境成真
直到有一次筆者於荃灣逛街,才發現大河道的巴士站牌多了一個278P的編號,細看之下才知道它是往來上水至荃灣的新線。

細看歷史,原來在日本佔領香港不久(1942年2月),日軍曾經開辦一條超級長途路線,由油麻地經荃灣、青山(今屯門)、元朗、古洞、上水至大埔。該條線數月後演變成日軍控制下的香港自動車運送協會的新界路線 5 號,往來尖沙咀至上水。此後數十年間,北區至荃灣一直未有任何直接的公共交通服務。

想不到的是,首條正式北區至荃灣的路線,卻在1996年3月,以「平地一聲雷」的姿態,打入公共交通市場。這條路線便是278P,由上水開往荃灣碼頭。這條路線的出現,卻不是無中生有之作,卻是與一個重要的大型路線改動計劃有所關連的。(在此筆者賣過關子,在稍後才揭盅吧。)

北區的人口分佈比起大埔、沙田較為分散,在二十世紀九十年代中期,只有粉嶺南有較集中的人口,因此 278P 的定線也是專以粉嶺南而設,由上水經百和路和華明邨一帶,然後直上粉嶺公路、吐露港公路、大埔公路沙田段直入城門隧道,然後沿和宜合道、青山公路及大河道前往荃灣碼頭。

當年北區的對外交通十分糟糕,對外市區路線除了一條特快線70X(詳見第廿一集)外,就只有紅色公共小巴及行車時間長、相當兜路的70號線,加上荃灣、葵涌相對九龍及港島沒有這麼遠,很快大受北區居民歡迎,途經地方(如嘉福、華明一帶)都相當多居民乘搭,所以往往出現爆滿。有時 278P 到達,卻因巴士爆滿,只可以讓數名乘客上車,其他無法乘搭278P的乘客唯有「望車興歎」,轉乘其他交通工具往荃灣。

因此,278P很快在三條空調城門隧道早晨路線(另兩條為248P及273P)中脫穎而出,短短不足兩年內,278P由只開一班0730往荃灣,發展至平日上下午繁忙時間雙向服務,同時來回程先後加停城門隧道轉車站,方便北區及荃葵青居民透過完善的城門隧道巴士網絡往來。用車方面由最初的空調利蘭(AL),逐漸變為採用當時全新投入服務的丹尼士巨龍十二米(3AD)行走。除了備有空調設備、設有頭枕的座位外,更重要是上斜能力強大,即使全車爆滿時,仍能從容應付城門隧道公路、和宜合道及吐露港公路(廣福至康樂園段)的長斜路面,令乘客享受非常舒適的旅程。

當時筆者不敢相信278P客量的厲害,直至筆者於1997年底遷入粉嶺南居住,於早上上班時在粉嶺站見到278P往荃灣方向班班全車爆滿的驚人情景,才曉得這線是如何的受到歡迎。不過只行走平日繁忙時間,對北區居民仍然是相當不便的,筆者許多時在星期五晚於教會團契後,未能與團友一同吃晚飯,而要趕及在晚上九時許前到達和宜合道,以便趕及278P尾班車返回家中,若未能趕及,便要在沙田轉乘九廣東鐵(即港鐵東鐵線),相當費時。

蛻變成278X──北區全新的主幹線
隨著北區及粉嶺南人口不斷增加,在開辦後的數年,不斷有居民投訴 278P 的服務嚴重不足,在居民及區議會不斷爭取之下,終於在1998年11月1日,278P 提升至每天全日服務,並改稱 278X,成為北區能力抗鐵路的主力幹線。

278X 所以能對北區及荃灣葵青有這樣大的吸引力,主要原因是由於 278X 往來北區至荃灣葵青的行車時間,比起港鐵為短,加上港鐵要多重轉車(東鐵線-觀塘線-荃灣線),加上提供城門隧道巴士線轉乘,方便往來 278X 於荃灣、葵青區不能到達的地方,據當地居民指出,這批轉乘客佔了目前 278X 的四成客量。除了北區的通勤人流,亦有不少是荃葵青區往來上水轉乘東鐵線往來內地的居民,相對他們要乘坐47X、48X、49X往來沙田站轉車,乘坐278X往來上水轉車比起往來沙田方便,無需在列車上迫「沙甸魚」。278X的盛況,許多時需要在和宜合道才能真正看到:平均每一班車至少有數十名乘客,平日上下午繁忙時間,更經常出現班班爆滿的情況。

278P再現
不過278X 不是毫無缺點的,主要是因為該線主力服務粉嶺南居民,但東鐵線沿線以北的聯和墟卻未能受惠,及至聯和墟不斷有私人屋苑入伙,對外通勤需求增加,若要 278X 繞經聯和墟,對上水居民來說是相當繞路和擾民,因此於2001年6月推出與聯和墟區內線 278K 的轉乘優惠,方便聯和墟居民接駁。

轉乘計劃推出後,卻不斷有聯和墟居民投訴,在粉嶺火車站難以登上278X,因此第二代 278P 在2002年4月再次誕生,不過今次是由聯和墟開出,經榮輝中心、粉嶺圍及掃管埔路,然後依 278X 路線行駛,除方便聯和墟居民外,亦舒緩中途站的乘客壓力。

有部份巴士愛好者指出,278P的定線其實不太好,他們(包括筆者)認為若果278P要真正定位聯和墟,便應該改經祥華邨直入粉嶺公路,不應再入粉嶺南。

延續尋「夢」
筆者於2004年再次有機會踏足荃灣區工作,看見278X及278P的客滿盛況仍然空前。當年九巴一個相當大膽的舉動,卻標誌著北區巴士發展的轉捩點,成就今日北區特快線全面發展的關鍵,也直接令北區從此擺脫「偏僻」的形象。

當筆者在夜深時,坐上往北區方向的278X返家,於粉嶺公路的路上馳騁,右邊不時出現高速行駛的港鐵東鐵線列車向羅湖/落馬洲方向進發,看像一道明光閃過,這個美麗的奇景,也是令筆者重燃希望之光,再去尋「夢」。

Part II:夢的解碼

剛剛提過,筆者這個「夢」得以成真,是與一個重要的大型路線改動計劃有所關連。現在筆者將這個答案揭盅,便是城門隧道巴士線全面空調化計劃。

九巴在二十世紀九十年代初期,逐步加派空調巴士行走於現有的巴士路線,以改善服務質素。不過城門隧道路線的情況,卻難以採用某一路線空調巴士及非空調巴士混合行走的模式,因為城門隧道路線已早於1991年5月實施於城門隧道轉車站互相轉乘的措施,若單一路線增派空調巴士行走,會令到轉車站補票制度產生混亂,九巴只好建議所有城隧路線全以空調巴士服務的方案。

方案提出後,受到多個區議會以收費過高反對,再加上當時未有足夠空調巴士實行,計劃被逼擱置。結果是,運輸署建議九巴於翌年的路線發展計劃中,建議增闢三條新的早晨空調巴士特快路線 (248P、273P、278P),去拓展城隧線網絡的覆蓋範圍。其後278P / 278X 的大旺收場,最終加快了九巴城門隧道路線空調化計劃的速度,由 2000 年 9 月 73X 改為全空調服務起,直至 2001 年 6 月最後一條以普通巴士行走的城隧路線 47X 改為全空調服務,前後只用了九個月的時間。278X對城門隧道巴士全面空調化的發展,可謂居功至偉。

另一方面,278X的成功,卻令區內人士評估在1991年取消的71X(上水至長沙灣)重投服務的可能性,當時認為最可行的方案,便是改行城門隧道、葵涌、美孚至長沙灣,不過都是「只聞樓梯響」,未曾得到注意。值得一提,當九巴計劃提出取消71X時,筆者曾於當時的報章提出建議改行城門隧道的建議,但結果未有被接納。有資深巴士迷指出,當時的71X未曾服務過粉嶺南,導致沿線客量不能支持營運,最終黯然取消。換句說說,繞經粉嶺南亦是278X大旺收場的關鍵。

而278X全日後,以當時最新的車款丹尼士巨龍12米(3AD)作主力車隊,這批巴士擁有強勁的爬山能力,能征服處於半山的城門隧道公路、大埔墟一段吐露港公路的路面環境, 不過當低地台巴士大行其道時,卻沒有安排予278X,直至2009年3月1日,大埔及北區巴士路線由屯門廠(U)改為沙田廠(S)管轄,278X線才換入兩部低地台巴士作為指定用車(2011年2月27日起再增派兩部,2011年3月15日起再增派兩部),這是本線最大不足之處。直至2012年3月9日,本線終於由荔枝角廠(L)引入3部Alexander Dennis Enviro 500 12米低地台雙層空調巴士(ATE)行走,為278X線首次引入直梯巴士,提升了用車水平。

連接沙田至長沙灣的八號幹線沙田段(尖山隧道、沙田嶺隧道,現稱青沙公路)於2008年3月正式通車。近期筆者發現在多個巴士討論區上,出現北區取道八號幹線往來西九龍的建議,而區內人士亦開始在北區區議會交通運輸委員會上,討論這個建議。經過多年的討論,區議會仍與運輸署在角力中,爭持不下,但近期的發展卻是出人意表。

讓我們在第二十集《南征北討(下)》內揭開這個真相,同時71X及其繼承者270B亦在其中詳述。


下一集《走向世界的焦點》會介紹北區往來青衣的279X號線,它的出現和發展是相當富傳奇性的,而且是與新機場啟用及中港關係日趨緊密有關。究竟它創造了什麼傳奇?筆者且賣個關子,下一集再為各位解說吧!

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